Sulfatos, ¿tóxicos o no?

Están de moda en el mercado cosmético los productos sin sulfatos y más en concreto los champús sin sulfatos. ¿Esto qué significa?

Por mdaphnis

- 30/09/2021 12:37
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Están de moda en el mercado cosmético los productos sin sulfatos y más en concreto los champús sin sulfatos. ¿Esto qué significa?

Muchas personas compran productos sin sulfatos porque creen que estos resecan el pelo, irritan la piel o, incluso, piensan que son tóxicos.

Todo el mundo habla y opina sobre los cosméticos “sin”, lo que ha llevado a crear un miedo a los químicos, lo que conocemos como quimiofobia.

Evitemos caer en ese miedo, ya que desde el punto de vista científico los sulfatos son necesarios, útiles y totalmente seguros.

Comenzamos por el principio…

¿Qué son los sulfatos? Los sulfatos son tensioactivos.

¿ Y que son los tensioactivos? Son sustancias capaces de reducir la tensión superficial entre dos fases en principio no miscibles o que no se pueden ‘juntar’, como el agua y el aceite, y hacen posible su mezcla.

Es una propiedad muy útil en los cosméticos de limpieza porque la suciedad que se acumula en el pelo es esencialmente oleaginosa y el agua por sí sola es incapaz de eliminarla.

Hay diferentes tensioactivos que vimos en el artículo Como limpiar y cuidar tu piel sin contagiarnos por coronavirus.

¿Cómo limpian estos sulfatos? Como sabemos, el pelo tiene una superficie lipofílica, es decir, con afinidad por las grasas y que repele el agua. Por eso se ensucia con el propio sebo de las glándulas sebáceas, por la descamación del cuero cabelludo, así como por contaminantes ambientales y suciedad que se van acumulando en la cabeza. Los tensioactivos (entre los que hemos visto están los sulfatos) son capaces de atrapar y eliminar la grasa del pelo. Van a encapsular la suciedad en unas estructuras llamadas micelas que sí son solubles en agua. Así, la materia grasa queda atrapada y es fácilmente arrastrada con el agua durante el aclarado. Algunos sulfatos forman más espuma que otros. La espuma puede facilitar la distribución del champú por todo el cabello, pero es muy importante saber que la espuma mejora la sensorialidad del producto y no es sinónimo de una mejor limpieza.

(Foto: Getty Images)

Hay champús que apenas forman espuma y limpian igual de bien que otros que si la forman.

La espuma tampoco es un indicativo de la presencia de sulfatos, ya que muchos otros tensioactivos también son espumantes.

¿Cómo sabemos si un champú lleva sulfatos?

Podemos leer su nombre en el INCI o lista de ingredientes del producto, ya que aparecen con nombres que terminan en sulphate o sulfate.

Generalmente están entre los tres primeros ingredientes de la fórmula.

Nota: Hay que recordar que los ingredientes de un cosmético figuran en la lista ordenados de mayor a menor cantidad.

Después del agua, que es el ingrediente mayoritario de los champús, aparecerán los tensioactivos.

La fórmula de un champú suele estar compuesta por:

75-90% agua, ingrediente mayoritario.
10-25% agentes tensioactivos (nuestros amigos los sulfatos).
1-5% activos emolientes e hidratantes.
1-2% conservantes.
1-2% otros como espesantes, colorantes, controladores de pH y perfumes.

¿Todos los sulfatos son iguales?

No, no todos los sulfatos son iguales.

Los sulfatos más utilizados en la formulación de los champús son el sodium lauryl sulfate (SLS), el sodium laureth sulfate (SLES) y el sodium coco sulfate (SCS).

En primer lugar, el sodium lauryl sulfate (SLS) es un tensioactivo aniónico con alta detergencia.

La detergencia es la capacidad de arrastrar la suciedad y el sebo del cabello. La alta detergencia puede resecar e irritar la piel, por eso es difícil (pero no imposible) formular champús con este tensioactivo para que no resulten agresivos e irritantes para el cuero cabelludo.

En segundo lugar, el sodium laureth sulfate (SLES) es un tensioactivo aniónico que, aunque también tiene alta detergencia, es más suave para la piel y menos irritante. Por eso es fácil encontrar el SLES en champús con fórmulas que cuiden el cuero cabelludo, incluyendo los champús formulados para tratar personas con piel sensible y con psoriasis o dermatitis.

Por último, el sodium coco sulfate es otro tensioactivo aniónico de alta detergencia. Es un tensioactivo parecido al SLS, cuyo nombre comercial deriva del aceite de coco a partir del cuál se obtiene. Muchos consumidores asocian la palabra coco más natural. La realidad es que tanto el SLS como el SCS se obtienen a partir del aceite de coco en diferentes etapas del refinado.

Recuerda que la procedencia de un ingrediente cosmético, ya sea natural o de síntesis, no va a garantizar y ofrecer una mejor tolerancia en la piel. Por ejemplo, existen champús con sulfatos de alta tolerancia como hemos comentado.

(Foto: Getty Images)

Sulfatos, ¿tóxicos o no?

Aunque sí es cierto que un tensioactivo que presenta una alta detergencia, podría llegar a ser irritante. Pero, los champús no están formados solo por agua y tensioactivos, como hemos visto antes, sino que presentan toda una serie de ingredientes que en su conjunto tienen fórmulas muy buenas y seguras. Así que no se debería dar por hecho la agresividad de un champú por los tensioactivos que lleva, porque LO IMPORTANTE SIEMPRE ES EL CONJUNTO DE LA FÓRMULA AL COMPLETO.

Por eso existen los champús con SLES formulados para un cuero cabelludo sensible o con una patología y esto se debe a que la fórmula del champú permite limpiar al mismo tiempo que hidrata, calma y regenera la piel. Esto se consigue gracias a la presencia de otros ingredientes como la niacinamida o el pantenol por ejemplo, que hidratan, calman la piel, alivian la irritación.

Por Gabriela del Fueyo. Farmacéutica especializada en dermocosmética. Divulgadora científica. IG @gabidelfueyo @the2beautypharmacists.

En esta nota

  • cuero cabelludo
  • cuidado del cabello
  • limpieza
  • Pelo
  • sulfatos

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